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data URI Schemeとかいうやつです。

内部データにする事でHTTPリクエストが減るというメリットが有りますが、一方で元の画像ファイルよりデータサイズが3割増になるという、なかなか使いどころが難しい技術です。
キャッシュ保存されないのでアイコンには不向きであり、また大きい画像に使用しても重すぎてブラウザがちゃんと読んでくれなかったりと、なんとも微妙なあれであり、実用性はあまり無いです。すなおにCSS Spriteとか使ったほうがいいでしょう。
ただ、確かに面白い技術だと思うので、試しに使ってみます

将来的にはHTMLファイル一枚でリッチなサイトとかできるようになるのかもしれないですね。